Кто погубил мамонтов: человек, климат или метеорит?

Около 10 тысяч лет назад, когда последняя ледниковая эпоха подходила к концу, с лица Земли исчезла подавляющая часть мамонтов. Почему так случилось, ученые гадают до сих пор. Discovery Channel рассказывает об основных версиях.

Впрочем, тогда вымерли не только мамонты, но и многие другие представители крупной фауны. В обеих Америках, к примеру, вымерли почти все животные, которые весили более тонны и обитали здесь до четвертичного периода (начался 2,5888 миллиона лет назад и продолжается до сих пор).

Антропогенный фактор

Предположение, что за вымирание больших животных ледникового периода, в том числе мамонтов, ответственны люди, еще в XIX столетии озвучил британский натуралист, биолог и антрополог Альфред Уоллес (ранее, правда, он больше склонялся к версии, что причиной этому стали колоссальные физические изменения, сопровождавшие ледниковый период).

Теория вскоре обрела большую популярность. В частности, предполагается, что человек вел активную охоту на мамонтов и других крупных представителей доисторической фауны, что и привело к стремительному сокращению их популяции.

Безусловно, влияние различных климатических изменений на сокращение ареала мамонтов сторонники антропогенной теории не отрицают, но при этом придерживаются мнения, что именно активная охота сыграла ключевую роль в исчезновении этих млекопитающих.

В пользу этой точки зрения сотрудники Калифорнийского университета в Беркли и Университета штата Пенсильвания в 2009 году привели результаты проведенного ими масштабного исследования: ученым удалось выяснить, что вскоре после того, как люди заселили Северную Америку, видовое разнообразие млекопитающих упало как минимум на 15-42% по сравнению с уровнем видового разнообразия, существовавшего в течение миллионов лет.

На мамонтов в качестве ценного источника питания, а также материалов для создания одежды, инструментов и оружия люди охотились не только в Северной Америке.

Например, согласно результатам исследования, проведенного учеными польского Института систематики и эволюции животных и опубликованного в 2015 году, роль этих млекопитающих была очень важна в хозяйстве кроманьонцев — их кости использовались для создания самых разных предметов, а также служили топливом для костров.

В том же году привести еще одно доказательство в пользу антропогенной версии смогли палеонтолог Дэниел Фишер и его коллеги из Мичиганского университета, проведя исследование химического состава 15 бивней, принадлежавших сибирским мамонтам в возрасте от трех до 12 лет.

В частности, им удалось выявить, что за последние 30 тысячелетий существования вида возраст детенышей на момент, когда матери переставали кормить их молоком, в среднем сократился на три года.

Известно, что обычно при нехватке корма, вызванной климатическими изменениями, этот возраст, как правило, наоборот, увеличивается. В связи с этим ученые пришли к выводу, что именно нагрузка на популяцию, вызванная охотниками, послужила причиной акселерации и раннего перехода на самостоятельный поиск пищи.

Еще одно неожиданное открытие, которое может свидетельствовать о влиянии человечества на вымирание мамонтов, совсем недавно удалось совершить команде зарубежных ученых в Сибири — об этой экспедиции рассказывает новый проект Discovery Channel «Сибирь: ДНК ледникового периода».

В Якутии исследователи обнаружили большое количество останков животных, населявших эти земли в то время, в том числе мамонта, шерстистого носорога и пещерного льва. Одной из важных находок стал скальп мамонта.

«Это действительно необычный фрагмент. Самое интересное в том, что он не выглядит, как будто его оторвали. На мой взгляд, скорее, форма его краев говорит о том, что его отрезали, — делится один из участников экспедиции Дэниел Фишер. — За всю мою жизнь я не видел ничего подобного».

Ученый предполагает, что это дело рук человека, жившего в ледниковый период: снимая скальп с мамонта, тот мог получить доступ к мозгу животного, который содержал около пяти килограммов белка — по тем временам этого количества было достаточно, чтобы прожить две недели. Дэниел Фишер считает, что эта находка — одно из свидетельств воздействия людей на судьбу мамонтов.

Перенестись в эпоху существования этих доисторических животных, узнать больше о флоре и фауне того времени, а также познакомиться с мнениями ведущих ученых, включая всемирно известного генетика и молекулярного инженера Джорджа Черча и сотрудницу лондонского Музея естественной истории, палеонтолога Тори Херридж, о вымирании и перспективах возрождения мамонтов можно в программе «Сибирь: ДНК ледникового периода», которая выйдет 22 мая в 22:00 на Discovery Channel.

Климатический фактор

Несмотря на популярность теории о том, что ответственность за вымирание мамонтов лежит в первую очередь на человечестве, есть множество тех, кто считает, что роль антропогенного фактора в данном вопросе слишком переоценена.

В пользу этой точки зрения приводятся доводы о том, что вместе с мамонтами исчезло немало других видов, которые не представляли для людей интереса ни в качестве добычи, ни в качестве угрозы. Прямых же доказательств того, что наши предки активно охотились на мамонтов, за все время исследований найдено было довольно мало.

Основной причиной исчезновения этих животных часто называют климатический фактор — это вторая из двух основных версий, объясняющих вымирание мамонтов. Данное предположение действительно кажется весьма убедительным, учитывая, что на время существования этих животных приходились самые разные климатические потрясения, в том числе не одно потепление климата, и это не могло не оказать существенного влияния на их ареал, кормовую базу и другие условия жизнедеятельности.

Анализ всех опубликованных радиоуглеродных датировок ископаемых остатков шести видов млекопитающих, обитавших на территории Аляски и Юкона в промежутке от 18 до девяти тысяч лет назад, привел Дейла Гатри из Института биологии Арктики к выводу о том, что главную роль в вымирании мамонтов сыграли изменения в рационе, связанные со сменой растительности, вызванной климатическими сдвигами.

Скелеты представителей мегафауны Северной Америки, обитавших на территории нынешнего штата Иллинойс и вымерших в позднем плейстоцене (0,126-0,0117 миллиона лет назад). Витрина выставки в Музее штата Иллинойс. Слева направо: гигантский наземный ленивец, мастодонт, гигантский бобр

К тому же в целом мамонты исчезали постепенно (в отличие, например, от своих современников — шерстистых носорогов, которые вымерли за относительно короткое время, несмотря на большую численность популяции), а люди, если и сыграли в этом процессе какую-то роль, то скорее вторичную — к этому выводу пришла группа ученых из 43 научных учреждений мира, которая провела анализ митохондриальных ДНК некоторых представителей мегафауны Евразии и Северной Америки.

Впрочем, хотя антропогенная и климатическая теории зачастую и противопоставляются друг другу, немало ученых считают, что оба фактора могли сыграть сопоставимо значимую роль: так, профессор кафедры общей экологии биологического факультета МГУ Леонард Полищук отмечает, что, хотя иногда эти версии и воспринимаются как альтернативные, скорее всего, их следует считать взаимодополняющими.

К слову, эколог в свое время выдвинул гипотезу, что чем крупнее вид, тем большую склонность к вымиранию он имеет. Действительно, внушительные размеры диктуют более низкую плотность расселения популяции. В случае же с мамонтами, ареал которых сокращался множество раз, этот фактор действительно мог сыграть значимую роль в ускорении их исчезновения.

Космическая теория

Несмотря на то что большая часть научного сообщества склоняется к одной из двух вышеназванных теорий, есть и другие занятные предположения о причинах вымирания мамонтов. Самая известная из них — падение большого метеорита.

Так, в 2007 году американским ученым удалось найти восемь бивней и костей этих животных с пробоинами от частиц космического тела (большая их часть была обнаружена на Аляске, а один череп нашли в Якутии). Исследователи выдвинули предположение, что эти следы могут быть свидетельством столкновения Земли с метеоритом.

В пользу этого говорит тот факт, что на всех найденных образцах пробоины были только с одной стороны — вероятно, обращенной в сторону эпицентра взрыва. В свое время это породило теорию о том, что именно метеорит послужил катализатором вымирания мамонтов.

Однако у большинства ученых она вызвала сомнение, учитывая, что предполагаемое столкновение, как показал анализ, произошло примерно 30-34 тысяч лет назад, а мамонты вымерли гораздо позже.

Однако в 2012 году группа других ученых исследовала десятисантиметровый слой отложений в мексиканском озере Куицео, который в высокой концентрации содержал в себе микрочастицы ударного происхождения, а еще слой частиц древесного угля, который образуется при лесных пожарах. Ученые предположили, что этот слой отложений — свидетельство столкновения с кометой или астероидом.

Причем хронологически он совпадает с последним по времени событием Хайнриха (циклические изменения в составе донных отложений, которые часто связывают с быстрыми изменениями климата): оно как раз выпадает на поздний дриас, на который и приходится вымирание мамонтов. Впрочем, хотя это исследование и добавило веса метеоритной теории, все же многие до сих пор считают ее довольно маргинальной.