Житель глубокого космоса: «арахис» с газовыми струями

Арахисовый орех примерно 1,5-километровой длины с вырывающимися из него струями газа — такой предстала комета 103P/Хартли на снимках, полученных с американского космического зонда DeepImpact, который прошел рядом с ней.

Встреча состоялась в 23 млн километрах от Земли и стала лишь пятым случаем в истории, когда рукотворный космический объект приблизился к комете.

Как говорят в Национальном управлении по аэронавтике и исследованию космического пространства США (НАСА), два установленных на зонде прибора, улавливающих свет в видимом волновом диапазоне, и один ифракрасный сенсор записали изрядное количество данных, и на передачу их на Землю потребуется некоторое время.

Но уже первые полученные снимки завораживают как специалистов, так и любителей столь близким взглядом на тело кометы, ядро.

«Самая яркая черта — это два грубых конца и достаточно гладкая середина, — говорит доктор Мэрилендского университета Джессика Саншайн, заместитель главного наблюдателя миссии Deep Impact. — Мы видим, что места, в которых происходит действо, где струи, — это грубые зоны. А середина, насколько мы можем судить, — это тонко гранулированный материал, который перераспределяется по телу кометы и собирается в топографической низменности».

Данные, полученные зондом во время этого «свидания», дадут возможность астрономам возможность еще более пристально взглянуть на самые разные свойства и особенности поведения комет, которые считаются едва ли не самыми интересными объектами Солнечной системы.

«Каждый раз, когда мы смотрим на кометы, они удивляют нас», — говорит главный наблюдатель доктор Майк А'Хёрн, тоже работающий в университете Мэриленда.
101105064612_comet_226x170_nocredit1

На минимальном расстоянии от кометы Хартли зонд оказался в четверг незадолго до 14:00 по Гринвичу. В этот момент относительная к комете скорость аппарата равнялась 12,5 км/ч.

А приказ на сближение с Хартли на Deep Impact был передан после его удачного пролета мимо коменты 9P/Темпеля в 2005 году. В ходе той миссии от зонда отделился специальный модуль — «импактор», — который врезался в ядро Темпеля, выбив из нее тысячи тонн ледяных осколков.

Нынешняя же миссия носит имя Epoxi и предусматривает серию маневров, предпринятых в глубоком космосе, в частности, три гравитационных рывка вокруг Земли, которые позволили зонду выйти на нужную траекторию для встречи с Хартли.

Эта комета носит имя австралийского астронома Малкольма Хартли, который первым определил ее ядро на снимке, полученном в 1986 году в результате исследования ночного неба.

Когда Deep Impact передавал в калифорнийскую Лабораторию реактивного движения НАСА снимки, сделанные во время свидания с кометой, в этом научном центре находился и сам Малколм Хартли.

«Это невероятно, — говорит он. — Я просто не могу прийти в себя от того, что происходит на протяжении последних двух недель. Мы получим сейчас достаточно данных для того, чтобы исследователи трудились, не покладая рук, следующие 5, 10, а то и 15 лет. Это очень интересно».

«Люди, участвующие в проекте, и ученые очень напряженно готовились к этому дню, — говорит Тим Ларсон, руководитель миссии Epoxi. — Приятно видеть комету Хартли с такого расстояния».

Астрономы полагают, что кометы содержат материалы, сохранившиеся практически нетронутыми со времен формирования нашей Солнечной системы, в том числе богатые углеродом, водородом, кислородом и азотом. А это те элементы, из которых состоят нуклеиновые и аминокислоты — важнейшие ингредиенты жизни в том виде, в котором мы ее знаем. Некоторые ученые считают, что именно кометы миллиарды лет назад могли занести на Землю химические элементы, из которых родилась жизнь.

101105065002_comets1

Еще до Темпеля другие зонды посещали кометы 19P/Борелли, 81P/Вильда и Галлея. Все они намного крупнее Хартли. Но Хартли оказалась чрезвычайно интересной, с точки зрения науки.

Даже с большого расстояния исследователи могли сделать вывод о необычайной активности этой кометы: мощнейшие выбросы сухого льда — или углекислоты — приводили к образованию вокруг ее ядра огромных пылевых облаков. И похоже, что эти взрывы происходят именно в районах, которые можно наблюдать вблизи при помощи только что полученных снимков.

Об этом астрономы рассказали на пресс-конференции, которую провели вскоре после космического свидания.

«Причина, по которой мы хотели подойти именно к Хартли, в том, что это очень небольшая и очень активная комета, отличная от других комет, которые мы изучали детально, — пояснил доктор A'Хёрн. — Мы надеялись, используя различия между маленькой активной кометой и большой, относительно неактивной кометой, вроде Темпеля или Борелли, обратиться к вопросу: какие части комет образовались сравнительно недавно, а какие могут нам рассказать о формировании Солнечной системы 4,5 миллиарда лет назад».

Deep Impact продолжит фотографировать комету Хароли еще 20 суток. В НАСА говорят, что изучают сейчас запросы на дальнейшее использование зонда и его инструментов для будущих научных наблюдений. Однако у аппарата остался относительно небольшой запас топлива, которого уже не хватит на маневры, необходимые для свидания с третьей кометой.