У новой цели New Horizons обнаружился спутник

Покинув систему Плутона, зонд New Horizons продолжает путешествие по поясу Койпера. Его следующая цель — объект MU69, и у него может быть спутник.

Далеко за орбитой Плутона находится пояс Койпера — обширная область, в которой скапливаются многочисленные ледяные тела. Именно оттуда прилетают к нам долгопериодические кометы, и туда отправился космический аппарат New Horizons, закончив первый в истории визит в систему Плутона и его спутников.

Следующей целью зонда назначено тело (486958) 2014 MU69, открытое в 2014 г. Орбита его пролегает на впечатляющем расстоянии в 6,5 млрд км от Земли, так что в 2019 г., когда аппарат прибудет к нему, он станет самым далеким из посещенных небесных тел. Это классический ледяной объект пояса Койпера размерами, по разным оценкам, от 20 до 40 км.

Исследование такого небольшого тела на таком расстоянии — задача непростая. Недавно астрономы проанализировали данные наблюдений за движением темного MU69 на фоне далеких звезд, которые были получены целым рядом крупных телескопов, включая Hubble, Gaia и SOFIA. Краткие затемнения звезд, которые создавал MU69 в движении, позволили уточнить его форму и заметить возможный спутник.

 

В июне-июле 2017 г. ученые наблюдали за движением MU69 на фоне далеких звезд (их траектории показаны цветными линиями). Эта работа показала, что объект имеет неправильную форму, и у него, возможно, есть спутник / ©James Keane, SWRI, JHUAPL, NASA

О новых находках рассказал Марк Бийю (Marc Buie), выступивший на ежегодной встрече Американского геофизического союза (AGU), проходящей в Новом Орлеане. Согласно этим данным, MU69 имеет неправильную форму, напоминающую две слившиеся сферы — как арахис.

Кроме того, одно из наблюдений, проведенное 10 июля, показало разовое затенение звезды, которое, возможно, связано с движением спутника, вращающегося возле MU69. Так ли это в действительности, мы узнаем примерно через год: New Horizons прибудет к новой цели в 2019 г.

 

Сергей Васильев, naked-science.ru

{crossposting}